Aux États-Unis, si vous souhaitez un lifting du visage ou une abdominoplastie, il est généralement admis que vous payez de votre poche. L’assurance a tendance à ne couvrir la chirurgie plastique que lorsque celle-ci est jugée «médicalement nécessaire» et pas seulement esthétique.

Au Brésil, cependant, on pense que les patients ont le «droit à la beauté». Dans les hôpitaux publics, les chirurgies plastiques sont gratuites ou peu coûteuses, et le gouvernement subventionne chaque année près d’un million de chirurgies.

Toutes les personnes qui ont été interviewées au Brésil ont admis que les chirurgies plastiques étaient une affaire risquée. Dans les hôpitaux publics où ces chirurgies plastiques sont gratuites ou beaucoup moins chères que dans des cliniques privées, on entend de nombreux patients déclarer qu’ils étaient des «cobaias» (cobayes) pour les médecins résidents qui les opéreraient.

Pourtant, ces patients, pour la plupart des femmes, admettent que vivre sans beauté au Brésil allait prendre un risque encore plus grand. La beauté est perçue comme étant si centrale pour le marché du travail, si essentielle pour trouver un conjoint et si essentielle pour toute chance de mobilité ascendante que beaucoup ne peuvent dire non à ces chirurgies.

Les très longues files d’attente pour la chirurgie plastique dans les hôpitaux publics ,avec des délais d’attente de plusieurs mois, voire de plusieurs années, semblent confirmer cet immense désir de beauté. Le Brésil est le deuxième consommateur mondial de chirurgie plastique avec 1,2 million de chirurgies effectuées chaque année.

Le “pape de la chirurgie plastique” du Brésil

Aujourd’hui, le Brésil considère la santé comme un droit humain fondamental et fournit des soins de santé gratuits à tous ses citoyens – une victoire durement gagnée des activistes sociaux après la chute de la dictature au Brésil et l’adoption d’une nouvelle constitution démocratique en 1988. Cependant, les hôpitaux publics restent gravement sous-financés, et la plupart des Brésiliens des classes moyennes et supérieures préfèrent utiliser les services médicaux privés.

En effet, le Brésil a un système à deux niveaux. Il existe un système de santé privé à la pointe de la technologie et luxueux, et un système public à court d’argent mais fournissant des services essentiels à la classe ouvrière.

En 1960, il ouvrit le premier institut proposant des chirurgies plastiques aux pauvres, une école de médecine destinée à former de nouveaux chirurgiens. Son succès a été tel qu’il est devenu le modèle éducatif suivi par la plupart des autres résidences de chirurgie plastique dans le pays. En échange de chirurgies gratuites ou peu coûteuses, des patients de la classe ouvrière aideraient les chirurgiens à apprendre et à exercer leur métier.

Le Brésil était le terrain d’essai idéal pour cette idée. Au début des années 1920, des scientifiques eugéniques brésiliens ont suggéré que la beauté était une mesure du progrès racial de la nation. La beauté a commencé à prendre plus de poids sur le plan culturel et les chirurgiens plasticiens ont hérité de ces idéaux, considérant que leur métier était de «réparer» les erreurs d’un mélange trop racial au Brésil, en particulier parmi les classes inférieures.